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丰田投资的自动驾驶公司都上市了

国际新能源网  来源:车东西  日期:2017-11-15
  在无人驾驶领域,丰田是迟到者,不过它并不着急。丰田双管齐下,一方面成立丰田研究院自己研究无人驾驶方案,另一方面又拿出巨额资金投资创业公司,作为一家存在80年的老牌汽车企业,当AI潮浪来临时,它能华丽转身,持续繁荣下去吗?这是一个值得深思的问题。
 
  在东京有一个小办公室,PKSHA Technology在那里办公,公司只有30名员工。PKSHA计算机科学家Katsuya Uenoyama认为,如果想给自动驾驶汽车编写代码,创业公司在大公司面前有优势。听起来他的话有些不靠谱,不过丰田汽车似乎很认同。上周,PKSHA正式IPO,丰田向PKSHA投资910万美元。PKSHA开发软件,让汽车不断学习,与司机对话。
 
  35岁的Uenoyama拿到了机器学习博士学位,最近,他在东京大学办公室接受了媒体采访,Uenoyama说:“看看制造行业,大家对数字的需求越来越大,正因如此,我们才会与丰田合作。”
 
  丰田自动驾驶,自动驾驶上市公司,PKSHA
 
  (丰田展出的自动驾驶测试车)
 
  丰田已经向两家创业公司投资,其中一家是PKSHA,还有一家是Preferred Networks,时移事易,汽车软件越来重要,地位已经可以与发动机相提并论,汽车制造商与谷歌等企业竞争,都想让汽车自动行驶。AI市场一片红火,创业公司成功拿到大企业的投资,即使它们没有任何产品也无妨,大企业只是想招揽人才,建立“管道”,打开通往最新技术的大门。
 
  周五时PKSHA正式上市,首个交易日股价翻了近一倍,市值达到6.67亿美元,Uenoyama持有公司38%的股份,价值2.5亿美元。丰田持有2.7%的股份。Uenoyama 兴奋地说,公司没有营销部门,不过今年通过授权算法获得的营收应该会翻倍,达到10亿日元,相当于900万美元。
 
  一直以来,日本大型汽车制造商喜欢亲力亲为,包办一切,自2009年丰田章男(Akio Toyoda)接管丰田以来,丰田似乎更愿意合作了。虽然丰田与特斯拉之间存在文化冲突,不过两家企业还是成功结盟,今年,丰田又与铃木合作,一起开发电动汽车技术,还与马自达合作在美国建厂。6月份,丰田章男告诉股东说,公司正在考虑一切可能的选择,包括合并、收购,以求增强企业竞争力。丰田章男的父亲创办了丰田,现在公司已经快80岁了。
 
  在无人驾驶竞赛中,丰田似乎落后了。去年通用汽车投资5.81亿美元收购Cruise Automation,通用汽车还说它已经拥有可以大规模生产的无人驾驶汽车。今年年底时,特斯拉承诺要让无人驾驶汽车从洛杉矶开到纽约,汽车可以在城市街道导航,甚至可以自动泊车。
 
  丰田的目标比较保守,它希望2020年之前能让汽车在主干道上自动行驶。
 
  为了让研发提速,丰田2015年投资10亿美元建立硅谷AI研究实验室,明年还准备在东京设立一个研究中心。7月份,丰田设立一个投资基金,规模1亿美元,只为寻找新技术。
 
  东京Sawakami资产管理公司的分析师Tatsuo Yoshida认为:“AI是无人驾驶的关键,不过汽车公司对AI并不熟悉,正因如此它们才需要外部力量来帮忙。”
 
  8月份,丰田向Preferred Networks投资9400万美元,之前它已经投资过900万美元,最终丰田成为Preferred Networks的最大股东。在声明中,丰田曾解释说之所以追加投资,主要是想加快联合研发速度。
 
  最近,在东京的一个公共研讨会上,丰田高管邀请Preferred Networks联合创始人Toru Nishikawa同台亮相,他展示了一段视频,介绍公司的技术如何让汽车避免撞车。最开始时,普锐斯只能绕开一个障碍物,训练2个小时,不断修正错误之后,汽车就很聪明了,可以像专业司机一样绕开障碍。
 
  本月初,Nishikawa接受采访时表示,之所以与丰田而不是其它汽车制造商合作,主要是因为如果想开发安全的自动驾驶技术,与丰田合作速度最快。
 
  PKSHA到底在研发什么?Uenoyama不愿意详细介绍,他只是说丰田对公司的语音识别技术特别感兴趣,当司机不再控制车轮,与汽车交流主要通过语音完成,语音识别技术就会变得越来越重要。PKSHA新闻发言人Akiko Kita表示,丰田之所以投资,主要是因为PKSHA在自然语言处理、图像识别领域拥有先进的技术。上周,Akiko Kita在IPO之后的新闻发布会上说:“从工程师的角度看,未来的汽车只是一台大型电脑。”
 
  在丰田内部,研究人员正在开发丰田第一辆无人驾驶汽车。2016年1月,丰田研究院成立,它正在研究与自动驾驶汽车有关的机器人、AI技术。
 
  不久前,丰田又扩大投资,成立了“丰田 AI Ventures”公司,这是一家新的风险投资子公司,隶属于丰田研究院。AI Ventures总经理Jim Adler说,公司的主要目标是向创业公司投资,这些创业公司正在开发创新技术,涉及AI、无人驾驶汽车、机器人、云技术等领域,覆盖汽车产业的里里外外。
 
  Adler认为,AI Ventures将总部设在硅谷可以与创业公司亲密接触。他说:“硅谷是创新与破坏的源头,它曾改变世界。之所以创建丰田AI Ventures,主要是想与创新生态系统连接,这些新技术将会颠覆汽车行业。”
 
  AI Ventures早期掌管资金1亿美元,目前已经投资3家企业:Nauto、SLAMcore、Intuition Robotics。Adler说AI Ventures只关注早期企业,不过未来会关注更大的企业。Adler称:“我们正在寻找出色的企业家团队和最具创新力的技术,这些企业可以在市场上生存下来,繁荣下去。”
 
  没错,无人驾驶是丰田的最终目标之一,不过Adler说AI Ventures关注的不只是汽车行业。例如获得丰田投资的Intuition Robotics为成年人开发机器人伴侣,让用户与机器人通过对话交流。Adler认为,Intuition Robotics机器人侣伴用到了感知运算技术,这种技术未来可能会影响汽车行业,只是目前没有造成直接的影响。
 
  虽然AI Ventures积极向外部企业投资,丰田研究院却在开发自有技术。Adler认为,无人驾驶可能比人们预料的来得早,如果想研发出可行的无人驾驶汽车,要做很多的研究。
 
  Adler称:“从许多方面看,汽车是社交化产品,它要与行人、骑自行车的人交流。某些驾驶行为在旧金山、Los Altos可能是合适的,放在纽约、堪萨斯城或者阿姆斯特丹就不行了。在所有环境中如何安全驾驶?这可能就是技术需要学习的。”
 
  丰田研究院将总部设在Los Altos,在那里,研究人员与编码员密切合作,一起寻找创新解决方案。Adler说:“我们是一家研究机构,每个人都可以追求自己的梦想,我们会提供支持。”
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